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  • 기사등록 2020-10-13 10:27:23
  • 수정 2020-10-13 17:33:20
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▲ ⓒ 고려대 안산병원


[트리니티메디컬뉴스=박시정기자] 다발성경화증이란 중추신경계(대뇌, 소뇌, 척수 및 시신경)의 여러 부위에서 신경세포의 절연체인 축삭의 염증이 수시로 재발하는 질환(탈수초성 질환)이다. 팔다리의 힘 빠짐, 감각 이상, 시력장애, 대소변장애 등 다양한 증상들을 일으킨다. 주로 20~40세에서 많이 발생하고 남성보다 여성에서 2배 이상 발생율이 높은 것으로 알려져 있다. 유전 질환은 아니지만 가족 중 환자가 있는 경우 더욱 많이 발생하는 편이다. 주로 북유럽, 북미, 호주에서 주로 발생한다. 우리나라를 포함한 아시아에서는 드문 질환으로 알려져 왔지만 최근 들어 국내에서도 환자 발병률이 급상승해 주의가 요구된다.


다발성경화증의 원인은 알려지지 않았지만 면역체계의 이상으로 발병하는 것으로 알려져 있다. 환자들의 많은 수가 초기에는 시각을 담당하는 신경인 시신경 혹은 척수(등골)에 염증이 발생하는 것으로 시작한다. 시신경염은 주로 한 쪽 눈의 통증과 함께 눈앞이 뿌옇게 흐려져 보이는 시각장애 (중심시야 장애, 시각감퇴, 색감의 장애 등)를 주 증상으로 한다. 심한 경우에는 실명에 이르기도 한다. 척수염은 염증이 발현된 척수의 부위에 따라 양다리 혹은 양팔까지 침범한 운동마비나 감각이상, 배뇨·배변장애 등의 증상이 나타나기 때문에 허리 혹은 목 디스크와 같은 척추질환으로 오진하고 적절한 치료시기를 놓치는 경우도 있다. 특히 20~40세의 젊은 연령대에서 갑작스런 안구 통증이 동반된 시력장애 혹은 양다리나 팔의 감각장애와 근력저하가 발생한다면 반드시 다발성경화증의 전조증상이라고 할 수 있는 시신경염과 척수염을 의심해봐야 한다. 침범하는 중추신경계의 부위에 따라물체가 이중으로 보임, 어지럼증, 팔이나 다리에 힘 빠짐, 언어장애, 판단력 장애, 기억력 장애 등 다양한 증상이 나타날 수 있다. 초기에는 뇌졸중, 치매, 파킨슨병, 심지어는 뇌종양 등으로 오진되는 경우도 있다.


다발성경화증의 진단에 있어 가장 중요하며 필수적인 검사는 자기공명영상(MRI)이다. 증상에 맞춰 의심되는 부위의 촬영을 우선적으로 하지만, 증상이 없다고 하더라도 염증반응이 있을 수 있으므로 뇌뿐 아니라 척수 전체를 검사하는 것이 좋다. 또 한 가지 중요한 검사는 뇌척수액 검사로 허리 부위에서 가는 바늘을 가지고 척수를 둘러싸고 있는 뇌척수액을 뽑아내 신경계의 염증이 어떤 형태인지, 신경 수초를 손상하는 다른 원인들이 있는지를 분석한다. 이 뇌척수액 검사는 다발성경화증과 혼동될 수 있는 중증 감염성 질환 및 자가면역질환들과 감별하기 위해서 꼭 필요한 검사다. 그 외 검사로 뇌유발전위 검사를 들 수 있는데 시신경이나 척수의 병변이 과거에 경하게 앓고 지나갔거나 혹은 본인도 의식하지 못하는 사이에 발병 후 회복됐을 가능성도 있기 때문에 객관적인 검사를 통해 이런 부위에 손상의 흔적이 있는 지를 찾는 목적으로 사용된다. 이런 과정을 거쳐도 확진이 되지않고 다발성경화증 의증으로 남는 경우들이 있다. 이 경우에는 오랜 기간 병의 경과 과정을 담당 주치의와 상의하며 주의 깊게 관찰을 해야 적절한 진단이 가능하다.


완치가 불가능한 질환이지만 재발 빈도나 정도를 낮춰 장애가 남는 것을 최대한 억제할 수 있는 치료법을 사용한다. 주로 급성기 치료에는 고용량의 스테로이드를 사용해 염증반응을 억제하고, 급성기 치료 후에는 재발 빈도를 줄이기 위한 인터페론 주사 요법을 시행한다. 질병 초기부터 재발을 줄일 수 있는 치료를 하는 것이 향후 환자에게 발생할 수 있는 후유증의 정도를 낮추는 방법이다. 이 질병에 대한 관심은 어떻게 하면 초기에 진단하느냐에 맞춰져 있다. 이와 더불어 지난 최근 십년여간 재발 예방을 위한 많은 약제들이 출시돼 약제 선택의 폭도 점점 넓어지고 있다. 다발성경화증 환자들의 진단과 치료에 새로운 지평이 열리고 있다.


이형수 고려대 안산병원 신경과 교수는 "다발성경화증을 앓고 있는 많은 환자들이 비록 완치되지는 않더라도 일상생활에 큰 문제 없이 정상적인 생활을 영위하고 있다"고 이야기하며 "조기에 발견하여 관리하는 것이 무엇보다 중요하며 자연적으로 증상이 완화됐다고 해도 완치가 아니기 때문에 의심증상이 있을 경우 반드시 병원을 방문하는 것이 좋다"라고 조언했다.

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